英国勇士轰炸机

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第二次世界大战期间,英国皇家空军轰炸机司令部最钟爱的战术,就是用庞大的活塞式四发远程轰炸机群对敌方进行大规模轰炸。这种狂轰滥炸的效果在当时就已经收到质疑,却并不妨碍某些军官直到战后初期仍对它敝帚自珍。在阿芙罗“兰开斯特”基础上改进而来的“林肯”四发远程轰炸机就是这种旧思想最典型的体现
但技术的进步已经不允许皇家空军再抱残守缺了,被战争耗尽元气的英国经济也已经供养不起如此多的轰炸机。核时代的的战略轰炸机必须有能力以高空高速突破敌方的防空网,用核武器向对方发动致命的攻击。而喷气发动机的出现、增压舱的广泛运用,以及电子设备的改进也使高空高速突防成为可能。既然一枚核武器就足以毁灭一座城市,那显然就不用再兴师动众地出动轰炸机群了。这样,尽管新型喷气式轰炸机的造价必然高昂,但保持战略轰炸能力的总成本却有可能下降。而对英国来说,无论是为了维护日不落帝国仅存的颜面,还是出于对美国孤立主义在战后卷土重来的担忧,战略轰炸(核打击)能力都是不可或缺的。
在对几个喷气式轰炸机方案做了初步研究之后,英国航空部于 1947 年 1 月向英国各大飞机制造商发出了方案征集邀请。其思路基本沿袭了较早时候的 B.35/46 号设计说明,目标是研制一种可以和美、苏所拥有的同类型战机相媲美的喷气式中程轰炸机。新型轰炸机能够从全球任何一个基地出发,携带 10,000 磅(4,535 千克)炸弹对 1,500 海里(2,775 公里)范围内的目标进行打击。根据预计,飞机的满载重量应不超过 100,000 磅(45,350 千克),巡航速度约为 500 节(925 公里/小时),实用升限约为 50,000 英尺(15,240 米)。
以当时的航空技术水平,这样的指标无疑是比较高的,所以航空部在方案选择时格外谨慎。汉德利-佩奇和阿芙罗两家提出的方案难分伯仲,于是就作为双保险被一并采纳,它们将成为日后鼎鼎大名的“3V 轰炸机”中的两位主力成员:“胜利者”和“火神”。按常理,另一家竞争者维克斯-阿姆斯特朗的方案“660 型”至此就已经出局,但维克斯的首席设计师乔治?爱德华兹却不甘放弃。促使他如此执着的一个重要原因,就是航空部此时所表现出的缺乏信心。
事实上,在 B.35/46 这个“高方案”之外,航空部还搞了一个“低方案”B.14/46。1947 年 8 月,肖特兄弟在后一个竞争中胜出,获准制造两架“斯佩林”原型机。这个保守的设计方案除了四台“埃汶”涡喷发动机外,基本就是二战轰炸机的翻版。即便如此,它也要等到 1951 年 8 月才实现首飞。而爱德华兹打的就是时间差,他向航空部许诺,“660 型”能够在 1951 年交付原型机,1953 年就可以投入批量生产。在更先进的轰炸机服役之前,维克斯完全可以帮助皇家空军渡过难关。爱德华兹最终说服了航空部,捎带着也毁掉了“斯佩林”的前途,——航空部就算再小心,也觉得没必要在有了相对先进的维克斯方案后,还继续发展“斯佩林”。
于是,在“胜利者”和“火神”之外,英国又有了第三种用途基本相同的战机。这种做法在今天看来极其不可思议,但在喷气时代初期,战机相对还比较简单,研制周期较短,成本也较低。有一种说法,当时研制一种战机的费用,到今天还不够编写一本战机的使用手册。话可能有些夸张,但却能说明一些问题。
1948 年 4 月,航空部为“660 型”量身定制了 B.9/48 号设计说明。次年 2 月,维克斯得到了生产两架原型机的合同。其中一架采用罗尔斯-罗伊斯 RA.3“埃汶”Mk.101 发动机;第二架改装阿姆斯特朗-西德利“蓝宝石”发动机,被称为“667 型”。
爱德华兹没有说大话,原型机合同签订后只过了 27 个月,1951 年 5 月 18 日,第一架原型机(机号 WB210)就飞上了蓝天。驾驶它的是已近退休年龄的杰夫?“穆特”?萨默斯,这位当年休泼马林“喷火”的试飞员显然是想再创辉煌,可惜“喷火”的奇迹已经很难重现,尤其没希望在维克斯的这架轰炸机上重现,——当然这是后话。首飞的副驾驶是加布?“乔克”?布赖斯。
首飞后的第二个月,“660 型”被正式命名为“勇士”,这个名字是由维克斯的雇员们挑选的。它继承了该公司的传统,——1930 年代的维克斯“131 型”通用双翼机用的就是这个名字,但同时它也和“胜利者”、“火神”一起背离了皇家空军的轰炸机命名传统,——此前的“兰开斯特”、“哈利法克斯”、“堪培拉”等都是英国或其他英联邦国家的地名。或许皇家空军觉得在喷气时代,新机应该有新气象吧。
1952 年 1 月 12 日,WB210 在进行发动机空中停车-起动试验时,左侧发动机突然起火,机组成员不得不弃机逃生。倒霉的副驾驶布赖恩?福斯特少校跳伞后撞上了飞机尾翼,不幸丧生。由于此前的试飞一直比较顺利,这次事故没有对整个项目的进展造成太大影响。后来,维克斯对飞机的燃油系统进行了改进,消除了起火隐患。1952 年 4 月 11 日,第二架原型机(机号 WB215)首飞成功。但它没有按计划安装“蓝宝石”发动机,而是采用了推力 33.4 千牛/3,400 千克力的 RA.7“埃汶”Mk.114 发动机。
在原型机首飞之前的 1951 年 4 月,维克斯已经得到了 25 架生产型“勇士”B Mk.1 的合同。爱德华兹关于研制进度的承诺也再一次兑现:第一架生产型“勇士”在 1953 年 12 月首飞,1955 年 1 月交付皇家空军使用。随着它的服役,以“3V 轰炸机”为支柱的英国战略轰炸力量开始成形。
和“胜利者”或者“火神”相比,“勇士”的设计是比较保守的。它给人以简洁利落的总体印象,却也没有什么特别出彩的地方,按爱德华兹的说法,就是“Unfunny”。
“勇士”采用悬臂式上单翼,两侧翼根各安装有两台“埃汶”发动机。由于机翼尺寸巨大,所以翼根的相对厚度仍然控制在 12%。这种布局在空气动力学上是有利的,但却使发动机的保养和维修变得非常麻烦,而且一旦某台发动机发生故障,很有可能“株连”到紧邻它的另一台发动机。在第一架原型机上,发动机进气口是狭长的矩形,而此后制造的“勇士”,因为发动机推力提高,对进气量的要求也随之增加,进气口就改成了面积较大的椭圆形。发动机喷口则位于机翼后缘上方凸起的整流罩内。机翼前缘弯曲,内侧三分之一的翼段后掠角是 45 度,外侧翼段的后掠角是 24 度。翼载相对较低,有利于缩短起飞滑跑距离和增加航程。尾翼呈“十”字形,水平尾翼的安装位置较高,可以避开发动机尾流,从而提高操纵效率。
“勇士”的机组包括正副驾驶、两名领航员和一名电子设备操作员。他们都被安置在一个蛋形的增压舱内,其中只有正副驾驶拥有弹射座椅,一旦发生不测,其他机组成员只能自己跳伞逃生。这样的安排当然难以令人满意。航空部曾经要求为机组提供整体式救生舱,如果不行,就为所有机组成员都配备弹射座椅,但维克斯答复说,这样的要求不具有可操作性。出于成本等因素考虑,航空部后来也没有坚持。事后看来,由于“勇士”保持了良好的安全记录,这笔钱也算省得恰到好处。
“勇士”B Mk.1 可以在弹舱内挂载 1 枚 4,500 千克的核弹或者 21 枚 450 千克常规炸弹。此外,它还可以在两侧翼下各携带一个 7,500 升的副油箱,用于增大飞机航程。
预生产型“勇士”安装有四台 RA.14“埃汶”Mk.201 发动机,单台推力 42.3 千牛/4,310 千克力。皇家空军曾经试验过为它在翼下安装德-哈维兰“小妖”或“链齿”助推火箭发动机,但效果并不理想。因为一旦某侧的助推火箭发生故障,造成两侧推力不对称,反而容易酿成事故。后来因为有了推力更大的“埃汶”改型,加装助推火箭的计划也随之作罢。
到 1957 年 8 月停产为止,“勇士”共生产了 107 架,包括下列几个型号:
39架“勇士”B Mk.1,其中又分为 5 架预生产型“674 型”和 34 架“706 型”。“706 型”用推力 46.7 千牛/4,760 千克力的 RA.28“埃汶”Mk.204/205 发动机替代了预生产型使用的“埃汶”Mk.201。
8 架“勇士”B(PR) Mk.1(“710 型”)轰炸/照相侦察型,它们可以在弹舱内携带最多 8 台窄视角、高分辨率相机和 4 台航空测量相机。
13 架“勇士”B(PR)K Mk.1(“733 型”)轰炸/照相侦察/空中加油型和 44 架“勇士”BK Mk.1(“758 型”)轰炸/空中加油型,此外还有 16 架 BK Mk.1 型曾被订购,但后来订单又被取消了。这批飞机可以在弹舱内携带一套可拆卸的软管式空中加油装置。虽然这套设备要到 1959 年才能投入使用,但它无疑使“勇士”不再只是一架中程轰炸机,而真正拥有了战略轰炸能力。
至少有 7 架“勇士”还被改装成“无线电对抗机”,——当时“电子对抗”(ECM)被称为“无线电对抗”(RCM)。它们安装有 AN/APT-16A、AN/ALT-7、“空中雪茄”和“地毯”干扰发射机,AN/APR-4 和 AN/APR-9 雷达截获接收机,以及干扰箔条发射器。
另有一架“勇士”B Mk.2。皇家空军落后于时代的战术思维在它身上再次得到了体现。根据大机群轰炸的经验,航空部认为有必要为“勇士”研制一种配套的“寻路者”型号——“勇士”B Mk.2。所谓“寻路者”,就是在大规模轰炸前,率先低空潜入目标区投弹,用火光为随后到来的机群指示方位。因为要执行低空突防任务,B Mk.2 的机翼得到了加强。相应的,主起落架也由双轮变成了四轮,并且向后收入机翼上的整流罩内,——这是它区别于 B Mk.1 的最明显特征。但航空部后来意识到,在核时代的轰炸战术中已经没有“寻路者”的地位了,所以在 1955 年取消了“勇士”B Mk.2 项目,1952 年 4 月订购的 17 架 B Mk.2(其中两架是原型机)也被取消。此前,已经有一架原型机(机号 WJ954)在 1953 年 9 月 4 日试飞,它的最终结局很悲惨:1958 年,它被用来试验抗毁性,在地面防空炮火的猛烈射击中被彻底摧毁。
航空部取消“勇士”B Mk.2 项目的决定多少有些连孩子带洗澡水一起泼掉的味道,因为随着苏联防空体系的日臻完备,高空高速突防已经变得越来越困难,而低空突防的优势却开始显现。有人甚至认为,如果“勇士”B Mk.2 能被采用,“胜利者”和“火神”就会变得多余,皇家空军维持战略轰炸能力的成本就能降低许多。
因为当时喷气式轰炸机对皇家空军来说还是新鲜事物,所以在“勇士”正式服役之前,皇家空军在盖登空军基地专门成立了第 232 换装部队(OCU)。第一个装备“勇士”的作战中队——第1 38 中队也是在盖登完成换装,后来才转到威特林空军基地。1955 年 7 月,第 138 中队形成战斗力。此后,“勇士”又先后装备了皇家空军第 543、214、207、49、148 和 7 中队。
1956 年 10 月 11 日,第 49 中队的一架“勇士”B Mk.1(机号 WZ366)在澳大利亚马拉林加靶场上空投下了一枚 3,000 吨当量的“蓝色多瑙河”核弹,核弹在约 230 米高度成功起爆,英国核武器的第一次空投试验宣告成功,“勇士”也因此被载入史册。第二年 3 月,第 49 中队的 4 架“勇士”被派往太平洋上的圣诞岛,参加试验氢弹的“挂钩行动”。5 月 15 日,XD818 号机在圣诞岛上空投下了英国第一枚空投氢弹“小绿色花岗岩”,这次试验只取得了部分成功,氢弹虽然成功起爆,当量却只有原先预期值的三分之一。1958 年,“大绿色花岗岩”试验成功,当量达到了 300 万吨。至此,英国终于拥有了相“勇士”是“3V 轰炸机”中最早参加实战的,虽然投下的只是常规炸弹。1956 年 10 月底,第 138、148、207 和 214 中队从马耳他岛上的卢卡空军基地出发,参加了英、法、以联合入侵埃及的“火枪手行动”(即苏伊士运河战争),但“勇士”的表现却令人失望。在没有遭遇空中抵抗的情况下,它们一共投下了 942 吨炸弹,对埃及的七个机场进行了轰炸,结果却只对其中三个造成了严重破坏。这或许跟飞行员们缺乏经验有关,但“勇士”再也没机会在实战中证明自己,——苏伊士运河战争后,“3V 轰炸机”再度披挂上阵要等到 1982 年马岛战争,而那时“勇士”早已不在现役了。
1962 年以后,随着苏联防空体系的改进以及“火神”和“胜利者”的相继服役,“勇士”逐渐退出战略轰炸领域,除了继续充当战略侦察机和空中加油机外,开始更多地承担起低空战术轰炸任务。当时并没有人想到,“勇士”会因此而陷入落寞。1964 年 8 月 6 日,第 232 换装部队的 WP217 号机正在进行日常训练,机组突然发现飞机反应异常,随后警告四起。紧急降落后,人们惊讶地看到,右侧机翼的后桁出现了严重的裂缝,整个机翼已经明显下垂。在对所有“勇士”的翼桁进行检查后发现,大多数都出现了严重的结构疲劳。于是所有的低空飞行任务都被取消,其它任务也受到了严格限制。在“胜利者”和“火神”已经在役的情况下,皇家空军认为没有必要再为维修“勇士”花费大笔资金。1964 年 12 月,“勇士”被全部停飞,各部队很快被相继解散。功勋卓著的第 49 中队在 1965 年 1 月最后一个告别“勇士”,为它们在皇家空军的服役生涯画上了一个多少有些苦涩的句号。